Los campos de fresas de Wimbledon

Los campos de fresas de Wimbledon

Era media mañana y el sol seguía saliendo en la campiña inglesa, pero Shakhboz Yakhshiboev estaba despierto desde la madrugada. Con el telón de fondo de las primeras luces, Yakhshiboev se abría paso a través de uno de los muchos politúneles de 50 yardas de largo que le habían sido asignados durante estas dos semanas.

Sus manos parecieron desdibujarse mientras recorrían fresa tras fresa, todas sus plantas colocadas a la altura de los hombros. Las yemas de los dedos de Yakhshiboev apretaron y sus ojos escanearon cada baya. Se requirieron juicios de fracciones de segundo: ¿demasiado grande o demasiado pequeño? ¿Maduro o aún no? ¿El color es el correcto?

¿Elegir o no elegir?

Yakhshiboev, de 30 años, un recolector de frutas de temporada de Uzbekistán, es parte de un equipo de 32 personas que, durante Wimbledon, ha sido el primer eslabón de una cadena que trae fresas británicas frescas de Hugh Lowe Farms en Mereworth, Kent. para ser comido en el torneo Grand Slam de dos semanas que se lleva a cabo aproximadamente a 30 millas de distancia.

Una ración de fresas con nata se ha convertido en sinónimo de Wimbledon, como un cóctel Honey Deuce en el US Open de Nueva York o un sándwich de pimiento morrón en el Torneo de Maestros de Augusta, Georgia.

Las ventas de fresas en Wimbledon aumentaron de 140.000 porciones en 2016 a un récord de 249.470 el año pasado, según los organizadores del torneo, con alrededor de 10.000 litros de crema para cubrirlas. Durante el torneo de este año, se espera que se sirvan más de dos millones de fresas, muchas de las cuales se consumirán dentro de las 24 horas posteriores a su recolección.

Eso se traduce en unas tres toneladas métricas de fresas que deben recolectarse todos los días o, en términos de velocidad, una fresa (correcta) recolectada cada dos o tres segundos durante el turno de un recolector, según la granja.

Yakhshiboev y sus compañeros recolectores en la granja provienen de países como Rumania, Lituania, Portugal, Ucrania, Polonia y Australia.

“Creo que una de las cosas buenas es que el tenis es un deporte tan internacional, y todos conocen los campeonatos de Wimbledon”, dijo Marion Regan, de 62 años, directora general de Hugh Lowe Farms. “No tenemos que hacer un montón de explicaciones a nuestros recolectores y trabajadores sobre la importancia de esto. lo entienden Ellos lo saben.

Pero los frutos en sí, que tienden a nacer en junio, también tienen una evocación más amplia entre muchos británicos, quienes durante siglos han asociado el aroma y el sabor de las fresas con el comienzo del verano.

Las referencias a las fresas en Gran Bretaña se remontan al menos al siglo XVI, según Samantha Bilton, una historiadora de alimentos que ha escrito sobre las fresas para English Heritage, una organización benéfica que administra cientos de edificios y monumentos históricos. En aquel entonces, una pequeña variedad silvestre de la fruta se recolectaba fresca en los bosques y setos del país, y se disfrutaba en los banquetes con azúcar y especias que no estaban disponibles para las clases bajas.

Tales adiciones, incluida la crema, superaron la opinión del período Tudor de que comer frutas silvestres era peligroso y, a medida que crecía la popularidad de las fresas, también lo hacía su romanticismo dentro de la literatura. Se pueden encontrar referencias a las fresas en las obras de Sir Francis Bacon de 1625, en “Richard III” de Shakespeare y en “Emma” de Jane Austen.

“Cuando están en temporada, son lo más glorioso”, dijo Bilton, quien explicó que las raíces de las fresas británicas modernas y más grandes pueden remontarse al siglo XIX, cuando los horticultores experimentaron con frutas más grandes y jugosas que se originaron a partir de las frutas importadas. desde el extranjero.

Fue este tipo de fresa el que cultivó por primera vez en Kent el bisabuelo de Regan, Bernard Champion, en 1893. Las recogían frescas por la mañana y las transportaban a caballo al mercado de Covent Garden, en Londres, para venderlas ese mismo día. Al otro lado de la ciudad, en el All England Club, las fresas también estaban incursionando como refrigerio en los campeonatos anuales de tenis de Wimbledon.

Hoy en día, la operación multimillonaria de fresas del torneo es algo así como una versión mejorada del enfoque de Champion, que no solo implica el transporte en el mismo día desde la granja hasta el punto de venta en la capital, sino que también utiliza códigos de barras y seguimiento, control de temperatura y monitoreo de vibraciones.

“Marion es una autoridad en fresas”, dijo Perdita Sedov, directora de alimentos y bebidas de Wimbledon. “Lo que ella no sabe, no estoy seguro de que nadie lo sepa”.

Hugh Lowe Farms se convirtió en el único proveedor de fresas de Wimbledon a principios de la década de 1990, dijo Regan, antes de tomar el control de la granja de 1,700 acres de manos de su padre, Hugh Lowe, en 1995.

Las fresas se plantan en varias fechas entre enero y abril, un enfoque escalonado que mantiene la granja cubierta ya sea que el calor de la primavera llegue temprano o tarde. La variedad de fresa que está predominantemente destinada a Wimbledon, el Malling Centenary, es la que produce en junio, produciendo una gran cosecha una vez en un período breve, en lugar de eternamente productiva o cosechando varias veces.

Regan y su equipo deciden cuál de los 3000 túneles de plástico de fresas de la granja se dedicará a Wimbledon unas semanas antes del torneo, y eligen entre los aproximadamente 800 trabajadores temporales para desempeñar funciones en la codiciada operación de recolección.

Este año, Yakhshiboev y sus compañeros recolectores se han centrado en las fresas plantadas en 15 a 20 acres de tierra, una pequeña sección de los aproximadamente 400 acres dedicados a frutos rojos, donde han estado buscando las fresas de Wimbledon perfectas. Según Regan y el personal de Wimbledon, estos no pueden ser demasiado grandes, por lo que el número correcto de ellos (10) cabrá en un canasto de Wimbledon. Deben tener hombros rojos y nada blanco debajo de la hoja verde. Las fresas no pueden ser demasiado blandas y deben tener una buena textura. (Las frutas que no cumplan con el estándar aún se pueden usar en mermeladas o ginebras afiliadas al torneo, para ahorrar desperdicio).

Luego, las fresas seleccionadas pasan por el centro de empaque de la granja, donde se puede escanear cada lote con código de barras para ofrecer retroalimentación a los recolectores. A continuación, los frutos se enfrían, pesan y envasan.

Alrededor de las 5 am, un camión recoge el pedido de Wimbledon de ese día, y Regan y su equipo pueden agregar monitores de temperatura y vibración que pueden rastrear en la granja.

El segundo lunes del torneo, unas 170.000 fresas ingresaron a un muelle de carga bajo el No. 1 Cancha antes de las 9 a.m. Luego fueron conducidos a través de una serie de túneles y por los terrenos hasta un área de preparación conocida cariñosamente como Strawberry Central, escondida debajo de la Cancha Central. Allí, mientras sonaba rock clásico en la radio, los miembros de un equipo de 30 personas que rotan entre las 8 am y las 11 pm descascaraban los frutos del día.

A las 10 am, las concesiones comenzaban a abrir, y justo después del mediodía, los fanáticos del tenis estaban alineados debajo de un gran cartel que decía simplemente: “Fresas con crema”.

En una terraza adyacente, Kate Daly, de 34 años, y Jarlath Daly, de 42, del condado de Tyrone, Irlanda del Norte, se sentaron a disfrutar de su primera visita a Wimbledon y probaron por primera vez el refrigerio antes de dirigirse al No. 1 Corte. A unos metros de distancia, las amigas Sally Fitzpatrick, de 26 años, y Phoebe Hughes, de 25, de Londres, habían estado en el torneo antes. Conocían el ejercicio.

“Existe esa nostalgia”, dijo Hughes, sosteniendo una cesta de cartón rojo con fresas frescas cubiertas de crema, cuyo precio ha sido de 2,50 libras, o un poco más de $3, desde 2010. “Tienes que hacer esto cuando vengas. a Wimbledon.

De vuelta en Mereworth, Regan recibió sus actualizaciones de tenis de su hijo, Ben, ya que la administración de su granja y su cliente más conocido a menudo llega hasta la noche. El turno de Yakhshiboev terminó alrededor de la hora del almuerzo, pero a la mañana siguiente, se le unirían nuevamente los conductores, los pesadores, los empacadores y los lavadores, los transportistas, los descascarilladores, los vendedores y los compradores, listos para su parte en el viaje de estas fresas. desde la semilla hasta la pista central.

“Es un día largo y comienza temprano, y es una cosa de los siete días de la semana”, dijo Regan. “Pero la recompensa es que estás produciendo algo que la gente realmente ama. Todo el mundo ama las fresas, por lo que hace que los días largos valgan la pena”.

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