Opinión | Cuando una almendra bebe 3.2 galones de agua

Opinión |  Cuando una almendra bebe 3.2 galones de agua

COLINAS DE RIO VERDE, Ariz.

Cuando entrevisté a personas en sus casas aquí, no tuve el valor de preguntarles si podía usar el baño. No hay agua de sobra, por lo que algunas familias tiran de la cadena solo una vez al día.

En cuanto a las duchas, están racionadas y cronometradas: “Te metes, te enjabonas, cierras el agua y luego, cuando terminas, abres el agua y la lavas, y luego te vas. ”, dijo Cody Reim, que trabaja en la construcción.

Todo esto se debe a que el agua ha escaseado aquí este año, luego de que la ciudad de Scottsdale cortara esta área del agua que había abastecido; dijo que necesitaba conservar agua para sus propios residentes. La crisis resultante en estas colinas en las afueras de Phoenix ofrece una idea de lo que más estadounidenses pueden enfrentar a menos que reconfiguremos la forma en que manejamos el agua.

Esta es una crisis en todo Occidente, porque Occidente se construyó sobre agua barata que ahora se está agotando debido a la subvaloración y el uso excesivo justo cuando el cambio climático está amplificando las sequías.

Arizona atrae a los jubilados con exuberantes campos de golf, que a veces requieren hasta 200 millones de galones de agua por campo de golf de 18 hoyos durante un año. Pero el gran consumidor de agua no son los hogares, los extensos jardines, las fuentes, la industria o los campos de golf. es agricultura.

Un estudio encontró que el 88 por ciento del agua en 17 estados occidentales fue utilizada por la agricultura. Solo el 7 por ciento fue consumido por hombres. Los campos de alfalfa consumieron por sí solos casi tres veces más que todos los hogares.

California produce una gran cantidad de almendras, que tragan alrededor de 3,2 galones de agua por cada almendra, según un estudio de 2019.

Los investigadores dicen que el suroeste está experimentando una megasequía que es la peor en al menos 1200 años. Los pozos se han estado secando tan al norte como Oregón, y el Gran Lago Salado en Utah se ha reducido en dos tercios.

Un invierno y una primavera húmedos este año trajeron un respiro, pero Occidente está desperdiciando esta oportunidad de desarrollar un nuevo régimen de agua, porque pocos políticos quieren imponer recortes dolorosos pero necesarios en la agricultura y otros usos.

Vine a las estribaciones de Río Verde para aprender cómo es sobrevivir cuando ya no se puede dar por sentado el agua. Muchas casas aquí obtenían agua de tanques subterráneos de 5,000 galones que los camiones llenaban desde Scottsdale aproximadamente una vez al mes, por alrededor de 4 centavos el galón. (En gran parte del país, las facturas de agua cuestan menos de un centavo por galón).

Desde que Scottsdale aisló el área, los camiones cisterna han estado transportando agua desde mucho más lejos y los propietarios están pagando 11 centavos por galón; Reim está viendo que su factura de agua se dispara a un nivel que no había imaginado posible.

“Cinco veces mi factura de electricidad”, dijo. “Casi igual a mi hipoteca.”

Mientras tanto, el río Colorado, el alma del oeste, proveedor de más de un tercio del agua de Arizona, junto con cantidades sustanciales para California, Nevada y otros estados, se está agotando.

La administración de Biden ha propuesto salvar lo que queda del río recortando equitativamente las asignaciones a California, Arizona y Nevada, hasta en una cuarta parte.

Un problema central es que el agua no se asigna por precio de mercado, sino de manera ineficiente a través de una confusión de derechos de riego que en su mayoría se otorgaron por orden de llegada. Esta agua es tan barata que hay pocos intentos de conservar o desarrollar innovaciones técnicas para usar menos agua.

Muchas de las escaseces desaparecerían si el agua se racionara como normalmente lo hacen los bienes en una economía de mercado, por precio: los agricultores no regarían los huertos de almendros si tuvieran que comprar 3,2 galones de agua a precio de mercado para producir cada almendra.

En general, somos una economía de mercado, pero la asignación de agua se asemeja a un sistema soviético de los años 70, con la misma falta de señales de precios y, en consecuencia, la misma ineficiencia. Cualquier racionalización del sistema y aumento de los costos de riego sería desgarrador (piense en una familia de granjeros que se ha endeudado para plantar un gran huerto de almendros), pero no hay otro camino sensato a seguir.

En las afueras de Scottsdale, Karen Nabity y su esposo viven en la casa de sus sueños que construyeron para sí mismos en un terreno desértico de cinco acres dolorosamente hermoso. Pero llenar su tanque de agua ahora es tres veces más caro que hace seis meses, y le preocupa que los precios suenen mucho más altos aún.

Ahora hay un balde rojo en el fregadero familiar: cada vez que se lavan las manos, guardan el agua del balde y la usan para descargar el inodoro. Para limpiar su cabello, usa champú seco, un polvo.

Renunció a la idea de un pozo después de que un vecino perforó 1,300 pies y no encontró agua. Una de sus mayores preocupaciones es un incendio forestal. No le queda claro de dónde vendría el agua para apagar un incendio, y el desierto pronto estará seco como la yesca.

El agua es como el aire: la damos por sentada, hasta que ya no está. Y si no tomamos decisiones difíciles en Occidente para distribuir el agua de manera más racional, la naturaleza no dudará en tomarlas por nosotros.

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